« Utiliser du cannabis une fois par semaine nuit aux jeunes cerveaux », rapporte le Daily Mail.

Le journal rapporte une étude américaine qui a pris des examens IRM cérébraux uniques d’un groupe de 20 jeunes adultes consommateurs de cannabis récréatif, et un groupe témoin de 20 non-utilisateurs. Ils ont comparé leur structure cérébrale, en se concentrant sur les régions qui seraient impliquées dans la dépendance.

Ils ont trouvé des différences entre les utilisateurs et les non-utilisateurs quant à la forme et au volume du noyau accumbens et de l’amygdale; les zones du cerveau impliquées dans les réponses de récompense et de plaisir, les émotions, la mémoire, l’apprentissage et la prise de décision.

Cependant, il pourrait être démontré que les médias ont surestimé les implications de la recherche.

Comme l’étude ne portait que sur un seul scanner cérébral unique, elle ne peut prouver la cause et l’effet. Il pourrait être le cas que les anomalies préexistantes dans le cerveau rendent les gens plus susceptibles d’utiliser du cannabis plutôt que vice versa.

L’étude était petite, impliquant seulement 20 utilisateurs et 20 non-utilisateurs. Examiner différents groupes de personnes et différents groupes d’âge pourrait donner des résultats différents.

Et enfin, il n’y a actuellement aucune preuve que les changements détectés dans le cerveau correspondent à des différences démontrables dans les processus de pensée et le comportement de prise de décision.

Cela dit, en raison de l’utilisation répandue du cannabis, des résultats comme ceux-ci méritent une étude plus approfondie. Cela peut devenir plus facile à réaliser en raison du statut quasi légal du cannabis dans certains États américains.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs du Massachusetts General Hospital, de la Harvard Medical School de Boston et de la Feinberg School of Medicine de l’Université Northwestern à Chicago.

Le financement a été assuré par l’Institut national de lutte contre l’abus des drogues, le Bureau de la politique nationale de contrôle des drogues, le Centre d’évaluation des technologies antidrogues, l’Institut national des troubles neurologiques et des accidents vasculaires cérébraux et les National Institutes of Health. Des chercheurs individuels ont également reçu du soutien du Warren Wright Adolescent Centre du Northwestern Memorial Hospital et de la Northwestern University; et une bourse Norman E. Zinberg de Harvard Medical School en recherche sur la psychiatrie des toxicomanies.

L’étude a été publiée dans The Journal of Neuroscience, revue médicale à comité de lecture.

Dans l’ensemble, les médias ont fait l’hypothèse (potentiellement erronée) que l’usage de cannabis a nui au cerveau et est responsable de changements de comportement présumés. Par exemple, le Daily Mail souligne que «le cannabis une fois par semaine nuit aux jeunes cerveaux» en particulier n’est pas justifié par cette recherche.

L’étude n’a pas cherché à savoir si les changements cérébraux observés étaient nocifs (par exemple en termes de pensée ou de comportement), ils ont juste commenté que les structures cérébrales étaient différentes. De plus, les utilisateurs de l’étude avaient en moyenne 11 articulations de cannabis par semaine plutôt qu’une.

Cette petite étude transversale prenant des scintigraphies cérébrales uniques ne peut pas prouver si le cannabis était derrière tout changement observé dans le cerveau. Des études d’observation qui suivraient les gens au fil du temps seraient en mesure d’en fournir de meilleures preuves.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Cette étude transversale a pris des IRM du cerveau de jeunes adultes qui utilisaient de la marijuana (cannabis) de façon récréative, et les a comparés avec des images cérébrales d’adultes n’ayant pas consommé de cannabis. Ils étaient intéressés à comparer la structure dans des zones particulières du cerveau.

Le cannabis est l’une des drogues illicites les plus couramment consommées, en particulier par les adolescents et les jeunes adultes. Il a été démontré qu’il a des effets sur les processus de pensée tels que l’apprentissage, la mémoire, l’attention et la prise de décision.

Des études animales antérieures ont montré que l’exposition de rats au 9-tétrahydrocannabinol (THC), le principal produit chimique psychoactif du cannabis, entraîne des changements dans les structures, y compris le noyau accumbens. Chez les gens, on pense que le noyau accumbens joue un rôle central dans le centre de récompense du cerveau et le comportement de recherche du plaisir. Cependant, on en sait moins sur la relation entre l’utilisation du cannabis et la structure du cerveau chez les personnes, et c’est ce que cette étude visait à examiner.

Qu’est-ce que la recherche implique?

L’étude a porté sur 20 jeunes adultes (âgés de 18 à 25 ans, 9 hommes) qui consomment du cannabis et 20 témoins qui n’ont pas consommé de cannabis. Les contrôles ont été appariés selon l’âge, le sexe, l’origine ethnique, la dominance de la main et le niveau d’éducation. Les utilisateurs de cannabis consommaient du cannabis au moins une fois par semaine, mais n’étaient pas considérés comme dépendants (évalués selon des critères de diagnostic valides). Ils n’incluaient pas les personnes qui répondaient aux critères d’abus d’alcool ou de toute autre substance.

Les participants ont reçu une imagerie IRM lors d’une visite au centre d’étude. On leur a demandé de ne pas consommer de cannabis ce jour-là. Ils ont effectué un dépistage d’urine pour toute substance. Le principal produit de dégradation du THC peut être détecté dans l’urine plusieurs semaines après la dernière utilisation, de sorte que le test d’urine n’a pas permis de déterminer depuis combien de temps les participants avaient utilisé le produit pour la dernière fois. Mais les chercheurs ont vérifié qu’aucun d’entre eux ne présentait de signes d’intoxication aiguë selon les critères d’examen (par exemple, fréquence cardiaque rapide, yeux rouges, troubles de l’élocution).

Tous les participants ont été scannés en utilisant des techniques spéciales d’IRM, en examinant spécifiquement le volume, la forme et la densité de la matière grise (corps des cellules nerveuses) dans le noyau accumbens et d’autres régions du cerveau pouvant être impliquées dans la dépendance.

Quels ont été les résultats de base?

Les chercheurs ont découvert que la substance grise des consommateurs de cannabis était plus dense dans le noyau accumbens gauche et dans d’autres régions du cerveau, y compris l’amygdale, une région considérée comme jouant un rôle important dans nos réactions émotionnelles, y compris la peur et le plaisir. En corrélation avec l’augmentation de la densité des cellules nerveuses, le volume du noyau accumbens gauche était également plus important chez les consommateurs de cannabis que chez les non-utilisateurs.

Plus l’usage rapporté du cannabis est élevé, plus le volume du noyau accumbens gauche est élevé et plus la densité de la matière grise est grande.

Les utilisateurs et les non-utilisateurs de cannabis ont également montré des différences dans la forme du cerveau, en particulier dans le noyau accumbens gauche et l’amygdale droite.

Les différences observées ont été observées même après ajustement pour l’âge, le sexe, l’alcool et la consommation de cigarettes.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs concluent que leur étude suggère que la consommation de cannabis chez les jeunes utilisateurs récréatifs est associée à des altérations dépendant de l’exposition à la structure des régions du cerveau central impliquées dans le système de récompense.

Conclusion

Cette étude a trouvé des différences entre les jeunes consommateurs récréatifs de cannabis et les non-utilisateurs dans le volume et la structure du noyau accumbens et amygdale, qui jouent un rôle dans le système de récompense du cerveau, la réponse au plaisir, l’émotion et la prise de décision.

Cependant, comme il ne s’agissait que d’une étude transversale prenant des scintigraphies cérébrales uniques de consommateurs et de non-utilisateurs de cannabis, il ne peut pas prouver que l’usage du cannabis était la cause de l’une ou l’autre des différences observées. On ne sait pas si l’usage de cannabis aurait pu causer ces changements chez les utilisateurs réguliers.

Ou inversement, les utilisateurs de cannabis de cette étude avaient-ils cette structure cérébrale au départ, ce qui peut les rendre plus susceptibles de devenir des utilisateurs réguliers de cannabis.

En outre, il s’agit d’une petite étude comparant la structure cérébrale de seulement 20 utilisateurs et 20 non-utilisateurs. Avec un si petit échantillon de personnes, il est possible que les différences dans la structure du cerveau aient pu être dues au hasard. Ces changements peuvent ne pas avoir été évidents si un plus grand nombre de personnes avaient été examinées.

L’examen de différents échantillons de personnes et dans différents groupes d’âge peut avoir donné des résultats différents.

De même, l’examen de l’ampleur du changement structurel du cerveau était lié à des facteurs tels que l’âge au moment de la première utilisation, et la fréquence ou la durée d’utilisation, sont moins fiables lorsqu’ils sont fondés sur un échantillon aussi restreint.

La confirmation de ces résultats provisoires par l’étude d’autres groupes d’utilisateurs de cannabis est maintenant nécessaire.

Il serait également intéressant de voir si les différences structurelles observées étaient corrélées avec des différences manifestes dans les processus de pensée et de décision.

Comme certains États américains ont maintenant, à toutes fins pratiques, légalisé la vente de cannabis, de telles études devraient être plus faciles à réaliser.

Il est important de souligner que le cannabis a des effets incertains sur les processus de pensée, les émotions et la santé mentale, à court et à long terme. C’est également une drogue de classe B dont la possession ou la distribution est illégale.